Ein Empfehlungsschreiben (auch Empfehlungsbrief oder eine Referenz (auch Referenzschreiben)) ist ein schriftliches Dokument mit einer positiv wertenden Empfehlung zu einer Person. Während der Begriff Empfehlung eher ein schriftliches Dokument (teilw. auch handschriftliches) an einen bestimmten Adressaten bezeichnet, wird der Begriff Referenz oftmals an einen unbestimmten Adressaten gerichtet. Eine Referenz dient einer wohlwollenden Meinungsbildung oder der beruflichen Einstellung des Bewerbers wenn sie in einer Bewerbung verwendet wird. Empfehlungen legen in der Regel den Schwerpunkt auf die Zukunft (Empfehlung für eine bestimmte Stelle), Referenzen legen in der Regel den Schwerpunkt auf die Vergangenheit (erworbene Qualifikation, durchgeführte Tätigkeit).
(Quelle: Wikipedia)

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